不完全契约理论视角下的元宇宙秩序

2021年可谓元宇宙(Metaverse)的元年。 3月,游戏平台公司Roblox在纽约交易所上市,成为“元宇宙第一股”;4月,芯片
摘要

2021年可谓元宇宙(Metaverse)的元年。
3月,游戏平台公司Roblox在纽约交易所上市,成为“元宇宙第一股”;4月,芯片公司英伟达(Nvidia)发布元宇宙虚拟工作平台Omniverse;10月,社交媒体网站脸书(Facebook)宣布公司改名为Meta(元宇宙)。11月,软件巨头微软推出新的视频会议软件Mesh for Teams,以实现全息体验。
中国企业同样跃跃欲试,以各种形式进入元宇宙领域。腾讯、阿里巴巴、百度、字节跳动、华为、中国电信等互联网公司或者对元宇宙平台(游戏)进行股权投资,或者准备开发相关产品。数据显示,截至2021年12月上旬,名称中含“元宇宙”的商标申请总量已超过7700条,参与申请的公司已增至1000余家。
那么,到底什么是元宇宙呢?
什么是元宇宙?
“元宇宙”一词来源于美国作家尼尔·斯蒂芬森(Neal Stephenson)1992年初版的科幻小说《雪崩》(Snow Crash)。人们对元宇宙的设想也主要来源于科幻小说和科幻电影,它与《黑客帝国》三部曲(1999至2003年出品)中强大的矩阵、《头号玩家》(2021年出品)中的虚拟世界场景十分相似。
不过,小说和电影中的虚拟世界与现实世界往往存在巨大冲突,而人们期待的元宇宙是一个与现实世界紧密相连、友好互动、互促发展的虚拟世界。在未来的元宇宙中,人们可以实时与世界上任意地方的朋友一起吃饭、旅行、运动;可以亲身体验侏罗纪公园的魅力,学习了解史前生物的进化历程;可以模拟设计服装、家具,再交由机器人或3D打印设备完成。
元宇宙这个虚拟世界,并不是由单纯的一类游戏或一类应用组成,它是一种全新的互联网生态乃至社会形态,整合了多种新技术,拥有独特的用户与厂商互动机制,以及新型治理模式。
元宇宙的最早研究者之一、美国风险投资家马修·鲍尔(Matthew Ball)认为,元宇宙至少需要以下八大要素支撑:虚拟现实(VR)和增强现实(AR)等设备(让用户感受虚拟世界);超高速网络(将虚拟世界实时展现在用户面前);强大的算力(处理用户在虚拟世界中的互动);大型虚拟平台(用于搭建虚拟世界的框架);信息共享的工具和标准(让用户能够在不同的小元宇宙间随意穿梭);安全、高效的支付手段;全新的内容和服务;网络用户。
简单来说,元宇宙是一个与现实世界平行且与现实世界实现互动的虚拟世界。乐观地说,元宇宙是继电脑互联网、移动互联网之后的第三代互联网。
现阶段的元宇宙
我们认为,现阶段的元宇宙完全是一种野蛮生长的状态,在很多方面缺乏基本的规则,甚至脱离了政府的监管。
第一,在技术标准方面,缺乏互联互通的规则。
互联网的本质是联通,因此不同平台开发的各个小元宇宙,必须能够联通才能发挥最大价值。由于元宇宙产业处于萌生初期,不同的元宇宙之间在硬件和软件的兼容标准、用户在不同平台的转换、系统内外的支付标准等涉及互联互通的重要事项上,都没有形成共识和国际标准,只能通过双边谈判来解决。而双边谈判又涉及对各方投资成本、权益的计算,但这些关键变量往往是可观察而不可证实的。
例如,对游戏平台来说,决定营业收入的用户日活量(DAU)是一个行业内企业都可以测度和证实的数字,但是它带来的收益却很难向外界证实,也无法转移。在这个意义上,用户日活量类似于企业经理人的在职消费、职业声誉、人力资本积累等私人收益,是一种不可证实、不可转移的变量。
第二,在内容方面,元宇宙里没有明确的道德和法律标准。
目前,元宇宙的主要内容是各大平台(例如美国Roblox)提供的各种游戏。每个玩家都可以自己开发游戏,游戏规则由自己决定,而且游戏之间存在激烈的竞争,开发者必须标新立异。在这种虚拟世界里,玩家可以为所欲为,包括打斗、杀人、组建军队和建立帝国。
第三,在产权方面,存在很多模糊地带。
不管是数字资产的确权,还是用户数据的所有权和使用权归属,目前都属于法律的灰色地带。此外,还有虚拟世界对现实世界的侵权责任归属问题(类似自动驾驶撞人问题),也缺乏明确的法律法规。
第四,在国际监管方面,法律法规非常不完善。
在现实世界的国际贸易方面,由于涉及各个国家不同法律体系、行政管理的差异和巨大的协调成本,国际贸易契约通常是高度不完全的。在元宇宙里,除了内容的合规性,还涉及货币发行、税收、意识形态、恐怖主义等关乎国家安全和国家主权的问题,并且由于数字技术可以更好地穿越国际贸易壁垒,这就导致元宇宙的国际监管更加不完善。
既然元宇宙涉及国家主权和国家安全,那么各个国家之间会为了争夺虚拟世界的控制权或者国际互联网的主导权而竞争,这种国际博弈格局无疑会进一步加剧元宇宙在监管规则方面的不完善和政策不确定性。
总而言之,如果把元宇宙内部和不同元宇宙之间的所有交易、协议和互动行为都看作是一种契约的话,那么这种契约在很大程度上体现了不可预见的因素,难以描述的特征以及难以向第三方证实的变量这种契约是一种典型的不完全契约(incomplete contract)。
在这样一个不完全契约的世界里,我们关心的问题是:什么是元宇宙的最优秩序?具体来说,如果每个企业都创办了小的元宇宙,那么不同的元宇宙之间以什么关系共存?它们之间如何互动?什么样的治理结构能够鼓励企业投资并实现利润最大化?
为回答上述问题,本文聚焦于元宇宙的关键问题——互联互通问题。我们假定,如果两个企业(小的元宇宙)能够实现互联互通,就意味着它们之间就技术标准、内容生产、产权和交易规则达成了一致意见。互联互通可以看作是一种介于一体化(integration)和非一体化(non-integration)之间的组织边界。
元宇宙的最优秩序
在讨论元宇宙的最优秩序之前,我们先来讨论一下元宇宙企业的投入和产出。
我们把元宇宙企业的投入分为两类:一类是企业专用性投资,比如适用于特定客户群体的算法、某些虚拟场景的渲染方法,这样可以通过塑造平台或应用的特色来提高自身价值;另一类是互联互通投资,通过提高和其他企业在技术、设备、内容等方面的兼容性以及降低用户转换成本,增加企业之间的协调收益。企业的收益来自于这两类投入的回报,其中,企业的独立性业务收益只与自己的专用性投资有关,而互联互通收益既与自己的互联互通投入有关,也与交易对象的互联互通投入有关。
企业的成本也包括两部分,一部分是企业所有投资的成本,另一部分是企业互联互通的额外成本,比如开源部分代码意味着放弃部分收费权,允许用户自由转移会存在深度用户将部分精力转移到其他平台的风险,等等。
不完全契约条件下的元宇宙中,两个企业或者更多企业之间存在的四种模式(如下图所示),或者说四种治理结构。

元宇宙的四种组织模式

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